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Leones: dónde viven, qué comen, características y mucho más

Los leones son grandes felinos que tradicionalmente se representan como el “rey de la selva”. Estos grandes felinos deambularon una vez por África, Asia y Europa. Sin embargo, ahora se encuentran en sólo dos áreas del mundo y se clasifican en dos subespecies. Los leones asiáticos viven en el bosque Gir de la India; los leones africanos viven en el centro y sur de África. Aunque parecen similares, estas dos subespecies son muy diferentes en tamaño, hábitat, dieta y más.

Características de los leones y su tamaño

El león africano mide de 4,5 a 6,5 pies (1,4 a 2 metros) de largo desde la cabeza hasta la rabadilla, y su cola mide de 26,25 a 39,5 pulgadas (67 a 100 centímetros) de largo. Los leones africanos suelen pesar entre 265 y 420 libras. (120 a 191 kilogramos).

Los leones asiáticos tienden a ser mucho más grandes, según la Federación Mundial de Vida Silvestre (WWF). Pesan de 300 a 500 libras. (120 a 226 kg) y tienen de 6.56 a 9.18 pies (200 a 280 cm) de largo. Sus colas miden de 23.62 a 35.43 pulgadas (60 a 90 cm).

Los leones machos son generalmente más grandes que las hembras y tienen una melena distintiva de pelo alrededor de sus cabezas. La función de la crin es hacer que el macho se vea más impresionante para las hembras y más intimidante para otros machos, según el zoológico de San Diego. La crin también protege el cuello del macho durante las peleas por el territorio o los derechos de apareamiento.

¿Cuál es el hábitat de los leones?

Los leones africanos viven en Angola, Botswana, Mozambique, Tanzania, la República Centroafricana, Sudán del Sur y otras partes de África subsahariana. Vagan por un territorio de 100 millas cuadradas (259 kilómetros cuadrados), según National Geographic. Este territorio consiste en matorrales, pastizales o bosques abiertos.

Los leones asiáticos sólo se encuentran en el Parque Nacional Gir Forest en la India. Este parque es un santuario de vida silvestre en 877.37 millas cuadradas (1,412 km cuadrados) de tierra. La tierra incluye un bosque caducifolio, pastizales, selva de matorrales y colinas rocosas.

¿Qué comen los leones?

Los leones africanos comen animales grandes que encuentran en las praderas, incluyendo antílopes, cebras y ñus. Los leones asiáticos también comen animales grandes, como cabras, nilgai, chital, sambhar y búfalos. También se sabe que comen animales más pequeños.

¿Cuáles son los hábitos de los leones?

  • Los leones son felinos muy sociables y viven en grupos llamados orgullo. Sin embargo, el orgullo de los leones asiáticos y africanos es muy diferente.
  • Las manadas de leones africanos consisten en hasta tres machos, alrededor de una docena de hembras, y sus crías, según National Geographic. Sin embargo, hay orgullos que tienen hasta 40 miembros.
  • Los leones asiáticos se dividen en dos grupos. Las hembras tienen un orgullo y los machos tienen un orgullo. Sólo se juntan durante la temporada de apareamiento.
  • Con ambos tipos de orgullo del león, las hembras se quedan donde están. Todas las hembras de una manada suelen estar relacionadas entre sí porque las hembras tienden a permanecer con el orgullo en el que han nacido. Los machos, por otro lado, se alejan para crear su propio orgullo cuando tienen la edad suficiente.

¿Cómo se reproducen los leones?

Entre los 3 y 4 años de edad, los machos y las hembras están listos para aparearse. La hembra tiene un período de gestación de unos cuatro meses. Ella dará a luz a sus crías lejos de los demás y esconderá a los cachorros durante las primeras seis semanas de sus vidas. Al nacer, los cachorros pesan sólo alrededor de 3 libras. (1,5 kg). También dependen completamente de su madre.

Todas las hembras de un grupo de leones se aparean al mismo tiempo. Después de las primeras seis semanas, los cachorros son cuidados por todas las hembras y a menudo se alimentan de hembras que no son su madre, según el Zoológico de San Diego.

Estado de conservación

Según el Zoológico Nacional, los Leones se enfrentan a amenazas de caza, pérdida de hábitat y enfermedades que pueden propagarse a través de los perros domésticos de las aldeas cercanas.

Los leones africanos están clasificados como vulnerables por la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Esto se debe a que su número está disminuyendo. Su población actual se estima entre 30.000 y 100.000 habitantes. La población casi se ha reducido a la mitad en las últimas dos décadas debido a las represalias de los agricultores (cuyo ganado se alimentan de los leones), así como por la caza de trofeos y la pérdida de hábitat.

Los leones asiáticos se encuentran en una posición mucho más peligrosa ya que la invasión humana ha reducido su hábitat. La UICN los clasifica como en peligro de extinción y dice que sólo existen alrededor de 350 de ellos. Este grupo incluye sólo a unos 175 individuos maduros.

Otros datos

  • Las hembras son las principales cazadoras de la manada. Forman grupos de caza para acorralar a los animales rápidos que se encuentran en su hábitat.
  • Los leones también se enfrentan a animales mucho más grandes que ellos. Los Leones pueden matar animales que pesan hasta 1.000 libras, según el Smithsonian National Zoo. Para matar a su presa, los leones usan sus poderosas mandíbulas para romperle el cuello o estrangularla hasta matarla.
  • Los leones africanos machos que están tratando de apoderarse de una manada matarán a todos los cachorros para evitar la competencia.
  • Los leones y los tigres están tan estrechamente relacionados que si los afeitara no podría distinguirlos. Su estructura corporal es tan similar que sólo los expertos pueden distinguirlos, según el Smithsonian. Los leones también están relacionados con leopardos y jaguares.
  • Aunque los pumas pertenecen a la misma familia (Felidae) que los leones asiáticos y africanos, no se consideran leones.
  • Según el WWF, los leones pueden correr hasta 80 km/h en distancias cortas y saltar hasta 36 pies (11 m).